Bienvenue à nouveau: l’optimisme abonde alors que le printemps de la MLB comprend des fans – Salt Lake Tribune

Scottsdale, Arizona. • Brian Delaney a vérifié son billet, a trouvé ses sièges, puis s’est assis pendant une minute au soleil. Ce n’était pas une journée typique de fin février en Arizona – un peu frais, un peu venteux – mais Delaney ne se plaignit pas du tout.

«Vous avez déjà traversé un hiver au Colorado?» dit le fan des Rocheuses du Colorado avec un sourire.

La bonne humeur et les sourires étaient faciles à trouver alors que les fans de baseball se précipitaient dans le match d’ouverture de l’entraînement de printemps dimanche après-midi entre les Rocheuses et les Diamondbacks de l’Arizona. Une tendance à la baisse des cas de COVID-19 dans la majeure partie du pays a signifié qu’un nombre limité de fans sont autorisés à revenir dans les centres d’entraînement printaniers de l’Arizona et de la Floride.

À Salt River Fields à Talking Stick, la foule était limitée à environ 2200 fans, soit 16% de la capacité habituelle. Delaney a déclaré qu’il n’avait jamais hésité à obtenir des billets pour lui et Debra Mierzwa une fois qu’ils ont été mis en vente il y a quelques semaines.

“Oh ouais,” dit Delaney. «Nous n’avons jamais été inquiets. C’est bien.”

La scène heureuse et à moitié normale de dimanche était bien loin d’il y a 353 jours, lorsque des fans incrédules se tenaient à l’extérieur de Salt River Fields et digéraient la nouvelle que le baseball – et à peu près le reste du monde – était fermé en raison de la propagation du coronavirus. pandémie.

Près d’un an plus tard, les choses sont très différentes.

«Cela semblait être une éternité», a déclaré Brandon Ramsey, qui vit dans la région de Phoenix et est allé au match des Reds-Indians à Goodyear dimanche. «L’année dernière a été un peu raccourcie. Venir ici pour le jour de l’ouverture est tout simplement fantastique. Ils ont fait un excellent travail de distanciation sociale. Ils ont veillé à ce que nous soyons en sécurité.

Mis à part les World Series et NL Championship Series tenus en octobre dernier dans un parc neutre à Arlington, au Texas, c’était la première fois que les fans étaient autorisés à participer à des matchs de baseball de la grande ligue depuis le 12 mars.

À présent, les protocoles de sécurité pour les événements sportifs sont devenus familiers. Les fans de Scottsdale sont répartis en petits groupes de deux, quatre ou six personnes. Les masques sont portés sauf pour manger et boire. Les gens assis sur des couvertures dans l’herbe au-delà du mur extérieur du champ ont reçu des carrés peints à la bombe pour rester séparés. Les équipes de nettoyage sont omniprésentes.

Mais le baseball de printemps semble avoir un avantage considérable en matière de sécurité par rapport à ses homologues de la NBA, de la LNH et du basketball universitaire: il se joue à l’extérieur où des études ont montré que le virus est moins efficace pour se propager.

«Nous sommes très satisfaits de notre capacité à organiser l’entraînement de printemps de la manière la plus sûre possible», a déclaré Bridget Binsbacher, directrice exécutive de la Cactus League.

Les 30 équipes de la Major League Baseball autorisent les supporters dans leurs installations d’entraînement de printemps en Arizona et en Floride, bien que la capacité soit sévèrement limitée. Les Cubs de Chicago accueillent le plus de fans (3 630 par match) tandis que les Giants de San Francisco en auront le moins (1 000 par match).

Les Yankees et Twins ont le plus grand pourcentage de sièges disponibles, avec le potentiel d’atteindre 28% de capacité.

Les fans semblent certainement ravis de retourner au parc. Les joueurs les ont également manqués.

Le droitier d’Oakland, Daulton Jefferies, a eu le plaisir d’affronter la formation chargée des Dodgers de Los Angeles avec enfin des fans dans les sièges. La foule limitée de 1 998 personnes a été vendue au Hohokam Stadium à Mesa, en Arizona.

«Même s’il s’agit d’une capacité de 20%, cela ne ressemblait pas à ça», a déclaré Jefferies. «Tout le monde était très bruyant. C’était juste très amusant. Je pense que nous avons vraiment sous-estimé à quel point cela nous manquait.

Les perspectives de l’entraînement printanier ont radicalement changé au cours du mois dernier. En janvier, la Cactus League a envoyé une lettre à la MLB suggérant que le calendrier du printemps soit retardé en raison du nombre élevé de cas de COVID-19 dans le comté de Maricopa, qui abrite les 15 équipes de l’Arizona.

Mais ensuite, les cas ont chuté en Arizona et le plan de jouer à des jeux a été poussé. Binsbacher et d’autres sont devenus beaucoup plus optimistes.

Pour certains fans, les progrès sont arrivés trop tard.

Don Witynski est un fan des Milwaukee Brewers de 58 ans du Wisconsin qui s’est rendu en Arizona au cours des quatre dernières années pendant environ une semaine pendant l’entraînement du printemps. Il a déclaré que sa famille de quatre personnes regarderait trois ou quatre matchs de baseball, mais le voyage comprend également de la randonnée et d’autres activités de plein air sous le soleil de l’Arizona.

Pas cette année. Il a dit que la plupart de ses amis restaient dans le Wisconsin cette année, bien que quelques-uns fassent le voyage dans le désert.

«Nous nous accroupissons, restons à la maison», a déclaré Witynski. «J’ai des adolescents, des jumeaux de 13 ans. De toute évidence, jusqu’à ce que ce vaccin se déploie davantage, nous resterons définitivement à la maison cette année, malheureusement.

Voilà le genre d’histoires sur lesquelles l’Arizona et la Floride se préparent à une autre année de perte de revenus. Mais les fans limités valent mieux que pas de fans. L’appétit pour regarder le baseball semble fort: les Rockies et les Diamondbacks – qui partagent les installations de Salt River Fields – ont tous deux vendu la totalité de leurs attributions de billets de printemps environ 24 heures après leur ouverture en bourse.

Delaney a déclaré que lui et Mierzwa venaient en Arizona quelle que soit la situation du baseball. Ils aiment le trail et l’Arizona en février est un bon moment pour ce sport. Les entreprises de l’Arizona espèrent qu’il y aura plus de Delaneys et de Mierz pour rendre 2021 un peu moins douloureux.

«Tout cela fait partie de la bonne direction», a déclaré Binsbacher. «Je ne saurais trop insister – la santé et la sécurité étaient au premier plan de tout ce que nous faisions. Mais les chiffres financiers sont réels. Cela a certainement un impact sur nos entreprises et les chiffres parlent d’eux-mêmes. C’est un impact énorme. »

Le COVID-19 a frappé l’économie du baseball du centre de l’Arizona a été frappant: une étude de l’Arizona State University a révélé que la saison de la Cactus League avait généré un impact économique estimé à 363,6 millions de dollars en 2020 avant la fermeture à la mi-mars, qui était en baisse de près de 300 millions de dollars par rapport à les 644,2 millions de dollars estimés générés en 2018.

L’étude a ajouté que 2020 aurait été «sur un pied d’égalité» avec 2018 sans le coronavirus.

En ce qui concerne 2021, il y a un optimisme prudent sur le fait que la saison de la Cactus League ne sera pas un effacement complet pour l’économie locale. Mais pour les hôtels, les restaurants, les bars, les terrains de golf et les sociétés de location de maisons, il ne fait aucun doute que les finances en pâtiront pour une deuxième année consécutive.

Stephanie Pressler, directrice des affaires communautaires pour Experience Scottsdale, a déclaré que les entreprises équilibraient le réalisme avec un peu d’optimisme maintenant que les cas de COVID-19 ont diminué et que toutes les équipes autorisent au moins certains fans.

«C’est normalement la période la plus chargée de l’année pour l’industrie du tourisme de Scottsdale, en grande partie à cause de la formation de printemps de la Cactus League», a déclaré Pressler dans un courriel. «Naturellement, nos attentes sont en sourdine cette année compte tenu de la pandémie en cours, même si Experience Scottsdale est ravi que la saison avance d’une manière qui assurera la sécurité des équipes, des fans, des employés et des résidents.»