Des randonnées guidées dans le parc d’État de Caroline du Nord se concentrent sur les anciens alambics Moonshine – US News & World Report

Par LISA O’DONNELL, Journal Winston-Salem

WINSTON-SALEM, NC (AP) – Joe Mickey et Bob Hillyer tombent souvent sur des surprises lorsqu’ils s’aventurent hors des sentiers balisés du parc d’État de Stone Mountain, et tous n’impliquent pas des serpents et des ours.

Les deux hommes ont développé un flair pour trouver des barils rouillés, des jerrycans, des contenants de levure et d’autres vestiges de la longue histoire du clair de lune de la région éparpillés dans les plis des 14 300 acres du parc. Au cours des 30 dernières années et plus, ils ont découvert et catalogué environ 200 sites de clair de lune abandonnés, dont la plupart se trouvent sur des sentiers non balisés.

Jeudi et vendredi, Hillyer a dirigé des randonnées guidées de trois kilomètres au large de Garden Creek qui ont traversé environ 10 sites différents du parc dans le cadre des NC Trail Days, un festival de quatre jours à Elkin qui célèbre les parcs et les sentiers de la région.

Les randonnées guidées sont un moyen intelligent et sûr de voir les vieilles pièces de ferraille de cette industrie infâme et illégale, qui a prospéré dans le comté de Wilkes jusqu’aux années 1970.

Toute aventure hors piste dans ce parc tentaculaire n’est pas recommandée, a déclaré le surintendant du parc Jeff Jones.

«Nous essayons de rendre nos sentiers sûrs autant que possible. De nombreux alambics à alcool se trouvent dans des zones qui ne sont pas sur des sentiers balisés, avec beaucoup de chablis et de falaises rocheuses », a-t-il déclaré.

Parce que distiller du whisky de maïs sans payer de taxes fédérales est illégal, les contrevenants devaient être évasifs, alors ils ont installé leurs alambics au fond des bois pour éviter les agents fédéraux du Bureau of Alcohol, Tobacco and Firearms, communément appelés «revenus».

Les montagnes qui sont devenues une partie du parc d’État de Stone Mountain ont fourni beaucoup de couverture pour les dizaines de clairs de lune qui y vivaient. La plupart des alambics que Mickey et Hillyer ont trouvés se trouvent dans la partie du parc du comté de Wilkes, ce qui correspond à la réputation du comté en tant que plaque tournante du hoooch.

Mickey, un natif de Winston-Salem qui vit maintenant à State Road, est un visiteur de longue date du parc national. Hillyer, un résident d’Elkin, est également un randonneur chevronné qui se sent suffisamment à l’aise dans la nature pour sortir des sentiers.

« Vous suivez les ruisseaux et vous les trouverez », a déclaré Hillyer à propos des anciens alambics.

Les deux hommes ont beaucoup exploré Stone Mountain lorsque leurs enfants étaient jeunes.

“Nous avons commencé à trouver de plus en plus d’images fixes, alors nous avons laissé les enfants et nous sommes sortis de la piste”, a-t-il déclaré.

Intrigués par les vieux alambics, ils ont découvert l’art de la distillation de l’alcool de maïs et ont parlé aux habitants de leurs souvenirs des jours de clair de lune de la région, qui ont pris fin à l’époque où Stone Mountain est devenu un parc d’État en 1969.

“Ils ont tous des histoires”, a déclaré Hillyer à propos des anciens contrevenants à qui il a parlé, “mais qu’elles soient vraies ou non…”

Parce que le sol n’est pas idéal pour l’agriculture et qu’il y a peu de pâturages dans la région pour le bétail, le clair de lune est devenu un moyen pour la population locale de gagner de l’argent. Les premiers alambics des années 1800 utilisaient des fours construits avec des pierres empilées pour chauffer la purée. Bien que rares, certaines des formations rocheuses sont évidentes dans le parc.

Les alambics les plus courants dans le parc ont été fabriqués à partir de fûts de 55 gallons. Souvent, deux voire trois fûts étaient empilés les uns sur les autres et soudés.

Des dizaines de ces alambics tombés sont éparpillés dans l’extrémité sud du parc, sous des pins blancs, au milieu de tas de feuilles. La semaine dernière, Mickey et Hillyer ont souligné les extrémités déchiquetées des tambours, signe qu’un agent fédéral avait détruit son contenu avec des explosifs. Parfois, les revenus balançaient une hache sur un tambour pour tenter de détruire l’alambic et de vider la purée. Cela ne suffisait pas toujours. Sur une photo, on pouvait voir les cicatrices d’une entaille unique qui avait été soudée et réparée.

L’une des découvertes les plus excitantes de Hillyer et Mickey était un sous-marin encore en train de rouiller derrière un banc de rhododendrons à quelques mètres d’un sentier non balisé. Construits par des hommes qui ont acquis des compétences en soudage après la Première Guerre mondiale, les alambics sous-marins pouvaient contenir jusqu’à 900 gallons de purée. C’étaient des gros faiseurs d’argent qui pouvaient rapporter 5 000 $ par semaine.

“Celui-ci était là bien avant que nous ne le voyions”, a déclaré Mickey, marchant autour de l’ancien réservoir.

Non loin du sous-marin encore, sur une colline escarpée, les hommes ont déambulé devant un vieux cimetière, avec des pierres tombales et des pierres de pied lissées, un autre rappel des colons chaleureux qui habitaient autrefois cette nature sauvage et accidentée.

Hillyer s’est amusé à imaginer ce qui s’est passé dans ces collines reculées lorsque les clairvoyants et les revenus ont joué à des jeux sans fin de chat et de souris.

« Vous tombez sur un alambic qui n’a pas explosé et vous vous demandez : « Que s’est-il passé ? Pourquoi les revenus n’ont-ils pas eu celui-là? Peut-être qu’ils se sont fait prendre à faire autre chose et ont décidé d’y renoncer », a déclaré Hillyer. “Je suppose que ce sont les histoires derrière chacune d’entre elles qui m’intéressent.”

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