La randonnée pédestre pourrait-elle être mauvaise pour votre santé? Une nouvelle étude fait une découverte troublante. – Routard

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Lorsque Tom Heinbockel a décidé de se lancer dans une expérience, il ne s’attendait pas à ce que les résultats changent sa façon de voir la randonnée. Il ne s’attendait certainement pas à ce que cela change sa santé en pire.

C’était en 2019, avant la pandémie, et il avait les yeux rivés sur la Sentier Pacific Crest. Heinbockel, un coureur qui a obtenu le nom du sentier Tarzan lors d’une précédente randonnée sur le sentier des Appalaches, venait de terminer sa maîtrise en physiologie intégrative à la Université du Colorado, et attendait avec impatience une longue marche avant de reprendre son travail d’assistant de recherche à l’école. C’était lors d’une conversation avec Daniel Craighead, professeur adjoint dans son département, que l’idée de documenter comment le voyage a affecté sa santé est venue.

«Nous nous sommes dit:« Nous devrions mesurer certaines choses, car nous avons tout l’équipement »», se souvient Heinbockel. «C’était juste un intérêt personnel.»

Avant son départ, le duo a soumis Heinbockel à une batterie de tests pour mesurer une variété de marqueurs de fitness. Ils ont utilisé des scanners aux rayons X pour évaluer sa composition corporelle et sa densité osseuse, et un équipement à ultrasons pour mesurer l’efficacité de ses artères. Ils ont pris sa tension artérielle et sa fréquence cardiaque au repos, et il a couru sur un tapis roulant pour mesurer sa consommation d’oxygène. Dans l’ensemble, les données ont montré une image d’un jeune homme athlétique à son apogée: comme le couple l’a écrit plus tard, Heinbockel était «très en forme et avait un faible pourcentage de graisse corporelle».

La randonnée de Heinbockel s’est déroulée sans problème majeur. Il a commencé à marcher vers le nord avec un ami, mais après environ 800 milles, il s’est séparé, espérant profiter de «la solitude de tout cela». Ce fut une année de neige massive pour la Sierra, et Heinbockel a passé environ 500 miles à parcourir des champs de neige, endurant des traversées de rivières enflées et passant des jours seuls dans des sections que les randonneurs plus prudents avaient choisi de sauter. Il a grignoté des plats typiques des randonneurs – des pâtisseries saccadées, des frites emballées individuellement – et a fait des pompes en cours de route, espérant garder un peu de force dans le haut du corps. Il a atteint la frontière canadienne en 121 jours, soit environ un mois plus vite que la plupart des randonneurs ne mettent pour terminer le PCT.

Quand Heinbockel est retourné au laboratoire, cependant, Craighead et lui ont été surpris. À l’extérieur, Heinbockel n’avait pas l’air très différent: son poids était resté stable et sa composition corporelle avait à peine bougé. Les tests ont cependant révélé que ses artères avaient empiré. La dilatation médiée par le flux de l’artère brachiale de Heinbockel – une mesure du bon fonctionnement de la muqueuse endothéliale, une couche de cellules à l’intérieur des vaisseaux sanguins – avait chuté de plus de 25%, tandis que sa rigidité aortique avait augmenté de 5%, change associé à un risque accru de maladie cardiaque et d’accident vasculaire cérébral.

«Ce degré de diminution pourrait être ce que vous vous attendez à voir, vous savez, sur plusieurs décennies de vieillissement d’une personne, et il l’a vécu en seulement 112 jours», dit Craighead. «C’est une personne jeune et en bonne santé qui était physiquement active, tout ce que nous savons devrait vous protéger des artères malsaines. C’était donc assez surprenant de voir un changement aussi radical sur une si courte période de temps.

Heinbockel et Craighead, qui ont publié leurs résultats en janvier en tant qu’étude de cas dans la revue Rapports physiologiques, ne s’attendait pas nécessairement à ce que Heinbockel soit en meilleure forme au cours de sa randonnée (comme le dit Craighead, «il est difficile de rendre une personne en bonne santé et active encore meilleure»), mais étant donné l’effet protecteur de l’exercice d’endurance, ils ne l’ont pas fait ne vous attendez pas à voir sa santé se détériorer non plus. Le couple théorise que Heinbockel régime typique des randonneurs était au moins partiellement en faute.

«Je pense que la partie que nous n’avons pas forcément appréciée, c’est à quel point son alimentation allait être pauvre», dit Craighead. «Sur la piste, devant transporter votre propre nourriture, vous optez pour des choses qui sont caloriquement denses, qui ont tendance à être riches en sucre, en matières grasses et en sel, et pauvres en fibres. Pas beaucoup de nourriture fraîche. Nous pensons que ce qui se passe, c’est qu’ils donnent au corps ce genre de stimulus écrasant de mauvaise nourriture qui ne peut être surmonté par l’exercice.

Alors que l’étude n’a porté que sur une personne, Craighead dit que les résultats sont suffisamment convaincants pour que les aspirants randonneurs puissent vouloir les prendre en compte lors de la planification de leurs randonnées. Les randonneurs doivent être «conscients de leur propre santé avant, pendant et après une randonnée comme celle-ci, car il pourrait y avoir des risques pour certaines personnes», en particulier les personnes âgées et celles qui ont des problèmes cardiovasculaires préexistants.

“[Hikers should] peut-être essayer, les jours où ils s’arrêtent en ville, de s’assurer qu’ils mangent des aliments plus sains et font des choses qui sont bonnes pour leur système cardiovasculaire », dit Craighead. «Et puis, plus important encore, quand ils sortent du sentier et reviennent à un mode de vie normal, ils devraient être sûrs de rattraper ce temps qu’ils ont perdu sur le sentier en mangeant beaucoup de fruits et de légumes.

La bonne nouvelle: ces changements négatifs sont réversibles. Alors que les chercheurs n’ont pas fait suffisamment de suivi pour dire combien de temps les effets de la randonnée de Heinbockel ont persisté, Craighead dit que la muqueuse endothéliale est «assez malléable» et que les effets devraient éventuellement s’atténuer avec un retour à des habitudes saines.

Pour sa part, Heinbockel, qui est maintenant à l’école d’infirmières, dit que s’il fait une autre randonnée, il ne changera probablement rien – pour le moment, en tout cas.

«Je pense que ma stratégie nutritionnelle fonctionne très bien pour moi… mais si quelqu’un d’autre était plus âgé, il serait probablement préférable pour lui de ne pas manger de telles conneries tout le temps», dit-il. «S’il s’agit d’une personne à haut risque, ce n’est peut-être pas sage pour elle.»