Le manoir de Jack London’s Bay Area a brûlé il y a 108 ans. Aujourd’hui, vous pouvez marcher jusqu’à ses ruines.

Pendant des années avant qu’un seul plan ne soit dessiné, l’écrivain Jack London rêvait de sa maison parfaite. Niché au milieu des séquoias de la vallée de Sonoma, le manoir de 26 pièces marierait utilité et beauté, et il serait construit pour durer.

«Si l’acte de Dieu le permet, ma maison restera debout pendant mille ans», a écrit à Londres dans son essai, «The House Beautiful».

La construction de «Wolf House», où l’auteur de «Call of the Wild» vivrait avec sa femme Charmain London, a commencé en 1911 sur leur Beauty Ranch de 1 000 acres sur le versant est de la montagne Sonoma. Il aurait une piscine de réflexion, une vaste bibliothèque, neuf cheminées, des planchers de bois et toutes les commodités modernes de la journée: un chauffe-eau, un éclairage électrique, une réfrigération, une buanderie et même un système d’aspirateur intégré.

Après avoir été témoin (et documenté) du tremblement de terre dévastateur de San Francisco et de l’incendie qui s’est propagé en 1906, Londres ne voulait prendre aucun risque avec Wolf House. Il s’est assuré que la conception de sa maison comprenait une dalle de fondation en béton massive pouvant supporter un bâtiment de 40 étages, ainsi que des matériaux ignifuges tels que la roche volcanique et le séquoia avec son écorce toujours allumée.

«Ce sera une maison heureuse – sinon je la brûlerai», a écrit Jack. «Ce sera une maison d’air, de soleil et de rires.»

Une photo historique montre Jack London (à droite) sur place à Wolf House pendant sa construction.

Une photo historique montre Jack London (à droite) sur place à Wolf House pendant sa construction.

Gracieuseté de Huntington Library

Mais le 22 août 1913, peu de temps avant l’arrivée des Londres, ces rêves sont partis en fumée. Vers minuit, Jack et Charmain, endormis dans leur cottage voisin, se réveillèrent et trouvèrent des flammes léchant la structure presque achevée.

Au moment où ils sont arrivés sur les lieux, il était trop tard: Wolf House a été détruit. Le bâtiment grandiose n’a jamais été reconstruit et Jack est mort trois ans plus tard. Mais ses os calcinés restent – aujourd’hui, vous pouvez marcher jusqu’aux ruines de la magnifique Wolf House dans le parc historique d’État de Glen Ellen’s Jack London.

Un vendredi après-midi récent, j’ai parcouru un demi-mile jusqu’aux ruines, que vous apercevez pour la première fois en se cambrant étrangement à travers un bosquet de baies, de madrones et de séquoias. A part quelques oiseaux qui chantent et un lézard se hâtant le long d’un mur de pierre couvert de mousse, c’était calme. Une poignée de randonneurs ont regardé avec impatience la coquille brûlée depuis un belvédère.

«La maison a été conçue pour s’intégrer à merveille dans le paysage», a déclaré Susan St. Marie, directrice du programme au Jack London State Historic Park. «C’était comme un grand pavillon dans son apparence, avec tout le travail de la pierre des carrières qui se trouvaient de l’autre côté de la vallée, et le séquoia avec son écorce sur… Et la maison était située de manière à avoir une belle vue sur la vallée de Sonoma . Tout est envahi maintenant, donc vous ne voyez pas vraiment une vue sur la vallée, mais ce serait le cas à ce moment-là.

Les restes de la piscine réfléchissante de la Wolf House, qui a été détruite par un incendie en 1913, au parc historique d'État de Jack London à Glen Ellen, en Californie, le 16 avril 2021.

Les restes de la piscine réfléchissante de la Wolf House, qui a été détruite par un incendie en 1913, au parc historique d’État de Jack London à Glen Ellen, en Californie, le 16 avril 2021.

Chris Preovolos / Journaux Hearst

Alors que l’incendie d’il y a 108 ans a vidé l’intérieur du bâtiment, de ses meubles en chêne et en noyer à son toit de tuiles rouges, une grande partie de Wolf House est toujours debout. Les murs en pierre ressemblant à un château dominent le sol de la forêt à l’aide de supports de contreventement modernes, à l’allure résolument médiévale. Du belvédère, j’ai regardé dans les vestiges du manoir, m’orientant avec la disposition de la maison. Juste devant moi se trouvait la coquille évidée de la piscine, où Jack avait l’intention de nager et de garder des poissons. En bas, au sous-sol, se trouvait la «salle de fête des cerfs», à côté, la salle à manger, où le feu aurait commencé.

Pendant des décennies, la cause de l’incendie est restée entourée de mystère. Au début, un incendie criminel était suspecté.

«Quant à l’origine de l’incendie, c’est peut-être l’œuvre d’un employé mécontent et ce n’est peut-être pas le cas», lit-on dans un article de la presse démocrate en 1913, quelques jours après l’incendie.

«Le sentiment du public était élevé: et je pense que si le criminel ou les criminels qui l’ont tiré ont été détectés cette nuit-là, il y aurait eu un enchaînement aux membres les plus proches, à la manière d’une frontière vigoureuse», a écrit Charmain dans son récit de la destruction. .

Les vestiges de la Wolf House, qui a été détruite par un incendie en 1913, dans le parc historique d'État de Jack London à Glen Ellen, en Californie, le 16 avril 2021.

Les restes de la Wolf House, qui a été détruite par un incendie en 1913, au parc historique d’État de Jack London à Glen Ellen, Californie, le 16 avril 2021.

Chris Preovolos / Journaux Hearst

Mais en 1995, une équipe d’experts dirigée par Robert Anderson, un professeur d’ingénierie à la retraite de l’Université d’État de San Jose, a mené une analyse médico-légale de la structure de 15 000 pieds carrés. Bien qu’ils n’aient pas complètement exclu l’incendie criminel comme cause de l’incendie, ils l’ont jugé peu probable. Au lieu de cela, ils l’ont attribué à la combustion spontanée de chiffons imbibés d’huile de lin laissés dans la salle à manger par les travailleurs. Le fait que la vallée de Sonoma soit au milieu d’une vague de chaleur n’a pas aidé, et le parquet et les lambris ont fourni suffisamment de combustible pour l’incendie dévastateur.

Bien que Jack ait juré de reconstruire et même commencé le processus, ce n’était pas censé l’être.

«Ils avaient investi beaucoup d’argent dans cette maison, quelque chose de l’ordre de 75 000 $ cette année-là», a expliqué St. Marie. «Jack était l’un des auteurs les plus riches ou les plus rémunérateurs de son temps, mais il a tout dépensé avant même de l’avoir et a travaillé sur des avances. Ils n’avaient tout simplement pas d’argent.

La perte de Wolf House «a tué quelque chose en Jack, et il n’a jamais cessé de ressentir le sentiment intérieur tragique de la perte», a écrit Charmain dans son journal. Il mourut en 1916, succombant à divers problèmes de santé, et fut enterré sur la propriété. Les randonneurs peuvent visiter la tombe de l’écrivain à quelques pas de là, ses cendres reposant sous une pierre des ruines de Wolf House – où Charmain l’a rejoint à sa mort en 1955.

Une photo fanée de la Wolf House au Jack London State Historic Park à Glen Ellen, Californie, le 16 avril 2021.

Une photo fanée de la Wolf House au Jack London State Historic Park à Glen Ellen, Californie, le 16 avril 2021.

Chris Preovolos / Journaux Hearst

Avec toute la tragédie qui a frappé les Londres ici, certains pensent que les ruines de Wolf House sont hantées. Les gens ont secrètement visité le parc au milieu de la nuit pour y laisser des cendres humaines et des couronnes, et dans les années 1980, un chasseur de fantômes a photographié ce qu’il prétend être le spectre fantomatique de Charmian sur le site, comme décrit dans un excellent livre sur Wolf House écrit par Matt Atkinson et Greg Hayes, les rangers retraités du parc historique d’État Jack London State.

Cependant, Sainte Marie ne l’achète pas.

«Eh bien, je ne suis pas la bonne personne pour poser cette question, car je ne crois pas à la hantise», dit-elle. «C’est une structure très impressionnante et dans différents types de temps et de lumière, cela change un peu en termes d’apparence. Mais hanté, je dirais non.

Plus d’un siècle après la mort de l’auteur de «White Fang», Jack London State Historic Park est maintenant aux prises avec son héritage. Malgré sa réputation de socialiste progressiste, Jack a également publié Prose raciste et supramiciste blanche, en particulier sur les Asiatiques. L’été dernier, quelques pétitions ont vu le jour demandant le changement de nom de Jack London Square à Oakland.

Actuellement, le parc travaille avec une équipe d’universitaires et d’éducateurs londoniens pour en savoir plus sur le point de vue de Londres sur la race, ce qui expliquera comment les guides du parc parlent de l’auteur aux visiteurs.

Une photo historique montre un wagon arrêté devant une Wolf House presque achevée.

Une photo historique montre un wagon arrêté devant une Wolf House presque terminée.

Gracieuseté de Huntington Library

«Il est essentiel maintenant que nous élargissions nos connaissances et notre compréhension des perspectives de Jack London sur les personnes de couleur, vues à travers le prisme de la justice raciale et de l’équité», a lu une partie d’une déclaration sur le sujet de Jack London Park Partners. «Élevé dans un monde de contradictions, Jack London a eu des expériences et des points de vue contradictoires et contradictoires sur les relations raciales tout au long de sa vie. Son histoire est vraiment complexe. Jack London a-t-il régulièrement utilisé un langage raciste? Oui. La plupart des gens le considèrent-ils aujourd’hui comme raciste? Oui. Aussi… c’est compliqué. En fait, on pourrait dire qu’il incarne la nature très complexe des relations raciales dans notre pays dans son ensemble. »

Malgré cette réévaluation de l’héritage de Jack, le parc a connu un afflux de visiteurs pendant la pandémie. En 2020, le joyau autrefois caché a connu une augmentation de 20% à 30% du nombre de visiteurs par rapport à l’année précédente, selon Sainte Marie. Le parc a beaucoup plus à offrir que la simple Wolf House: les randonneurs peuvent parcourir les ruines de l’ancien vignoble de Londres, le cottage où résidait le couple, le Pig Palace (un enclos à cochons innovant), un musée et 29 miles de dos- sentiers de campagne à travers des prairies herbeuses et des canyons remplis de séquoias.

Mais les ruines de Wolf House sont sûrement le joyau de la couronne du parc. Debout devant ses restes couverts de mousse, il suffit d’un peu d’imagination pour évoquer la magnificence du château presque achevé; et, par conséquent, la dévastation d’une maison de rêve détruite.

“Ce n’est pas la perte d’argent – bien que ce soit assez grave juste pour le moment”, a déclaré Jack à Charmain juste après l’incendie, comme le raconte son journal. «La principale blessure vient de la spoliation gratuite de tant de beauté.»