Les dangers de la randonnée sur le Pacific Crest Trail se profilent à l’approche de la saison 2021

À l’approche de la saison de randonnée printanière, les vétérans de la communauté des sentiers de Californie exhortent les routards de longue distance à prendre des précautions supplémentaires pour éviter une catastrophe. La menace incessante du coronavirus et la mort tragique liée à la neige l’année dernière sur le Pacific Crest Trail se profilent au cours de la saison.

Les autorités du sentier craignent principalement que les randonneurs inexpérimentés, séduits par la perspective d’une aventure qui changera leur vie sur le Pacific Crest Trail (PCT) et la beauté naturelle du sentier John Muir (JMT), risquent de s’aventurer non préparés dans des situations dangereuses dans la région éloignée. région sauvage.

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Alors que les générations plus âgées de passionnés de plein air ont probablement développé leurs compétences et leur expérience sous la direction de mentors chevronnés, les jeunes randonneurs semblent enclins à rechercher une expertise des sentiers dans les blogs Internet et les médias sociaux. Des centaines de milliers de randonneurs se rassemblent autour de hubs sur Facebook pour discuter de stratégie et d’équipement. Mais l’ambiance des fils de commentaires peut devenir macho ou hostile, et les informations échangées ne sont pas toujours saines.

«De nombreuses voix (dans les groupes de sentiers en ligne) sont excellentes, mais certaines ont toujours rejeté la sécurité», a déclaré Jack Haskel, responsable des informations sur les sentiers à la Pacific Crest Trail Association, qui délivre des permis longue distance aux randonneurs PCT au nom du US Forest Service. «Quelque chose dont nous parlons en tant que communauté de randonnée longue distance depuis des années maintenant, comment pouvons-nous construire une communauté d’anciens qui restent et offrent leurs points de vue aux nouvelles générations de randonneurs?»

La randonnée à travers le PCT de 2 660 milles, qui enjambe les chaînes de montagnes entre le Mexique et le Canada, est un engagement de six mois à l’autosuffisance dans les bois. Le très populaire JMT, qui s’étend de la vallée de Yosemite à 217 milles au sud du mont Whitney, chevauche des sections dangereuses du PCT dans la High Sierra.

«Ce n’est pas une expérience pour débutants, mais beaucoup de gens parcourent le JMT comme première randonnée», a déclaré Inga Aksamit, de Sonoma, qui administre plusieurs groupes JMT sur Facebook. Elle dit que les permis JMT, qui deviennent disponibles en ligne chaque matin pour les randonnées au printemps et en été, sont obtenus en une minute ou deux. «Cela m’inquiète vraiment», dit-elle.

Les deux sentiers, autrefois les routes des dirtbaggers marginaux, attirent désormais chaque année des dizaines de milliers d’amoureux de la nature dans les montagnes de Californie. Beaucoup aspirent à suivre les traces de Cheryl Strayed, dont les mémoires de randonnée de 2012, «Wild», sont devenus un film à succès et populaire, ou à recréer les photos de nature spectaculaires de leurs influenceurs Instagram préférés.

L’année dernière, le début de la pandémie de coronavirus a incité le service forestier à cesser de délivrer des permis PCT longue distance à mi-chemin de la saison. Mais de nombreux randonneurs ont quand même procédé, suscitant un débat au vitriol et de la honte dans les groupes en ligne où les randonneurs se rassemblent. Cette année, les permis sont de retour – l’association des sentiers prévoit un retour aux niveaux d’avant la pandémie d’environ 7900 permis alors même que les randonneurs internationaux devraient rester chez eux.

La possibilité pour les randonneurs de transporter le virus dans les quelque 30 villes de montagne éloignées situées le long des utilisateurs du PCT est un thème de nombreuses discussions sur les réseaux sociaux cette année.

«Ce n’est pas seulement le risque dans la nature cette année», a déclaré Haskel. «Nous sommes inquiets pour nos communautés de sentiers.»

Personne ne garde des statistiques précises sur les décès, les blessures et les sauvetages sur les sentiers, mais il y en a eu au moins 15 morts sur le PCT depuis le début des années 80. Les principales causes sont les noyades aux croisements de rivières et aux chutes. En 2019, un homme de 67 ans marchant seul est décédé sur le sentier près du col Mather après avoir apparemment glissé sur une petite plaque de glace et s’être cogné la tête contre un rocher.

Le mois de juin est considéré comme le mois le plus dangereux pour être sur les sentiers. C’est généralement le pic de la fonte des neiges saisonnière dans la Haute Sierra, lorsque la chaleur de l’été chasse des torrents d’eau à travers les lits des cours d’eau alpins que les randonneurs doivent franchir. Deux randonneuses se sont noyées dans les traversées de la rivière Sierra en juillet 2017 après un hiver de chutes de neige inhabituellement élevées.

Avec autant d’intérêt nouveau pour les randonnées de longue distance, les administrateurs comme Aksamit se sentent plus obligés d’émettre des mots d’avertissement.

“Je tire l’alarme sur les messages que nous recevons sur les entrées de juin pour avertir les randonneurs en solo de ne pas s’attaquer seuls aux traversées de cours d’eau”, a déclaré Aksamit. «Les gens pensent parfois que nous sommes des faiseurs de peur, mais beaucoup de gens ne savent tout simplement pas dans quoi ils s’embarquent.»

Un mentor improbable est apparu cette année. Doug Laher, un dirigeant d’une association médicale de Fort Worth, au Texas, n’a jamais mis les pieds sur le PCT ou le JMT. Mais l’année dernière, 11 jours après le début de son aventure PCT, le fils de 22 ans de Laher, Trevor, a glissé sur une pente glacée dans les montagnes de San Jacinto, près de Palm Springs, et est tombé à sa mort.

La tragédie s’est répercutée sur la communauté des sentiers, en partie parce que Trevor était un jeune homme fort qui semblait prêt à affronter les dangers de la randonnée en haute montagne. Mais aussi parce que Doug Laher a depuis accumulé une connaissance approfondie des dangers des sentiers et a parlé de la mort de son fils avec des détails douloureux sur les podcasts de niche de la culture et les forums en ligne. UNE essai déchirant Il a écrit sur la randonnée fatale de Trevor a été publié sur le site Web de la Pacific Crest Trail Association le mois dernier.

«La plupart du temps, je dérive, n’existant que dans un monde où tout le monde vit», a écrit Laher. «Mais cela aide: l’idée que la mort de Trevor n’est pas arrivée en vain. Il doit y avoir quelque chose de bon qui découle de notre tragédie.

Le voyage fatidique de Trevor semble s’enfoncer comme un récit édifiant. Doug Laher dit avoir reçu des centaines, voire des milliers, de courriels et de commentaires Facebook de randonneurs reconnaissants.

L’un venait de Claire Stam, 24 ans, de Jackson, Wyo., Qui a parcouru la majeure partie du PCT l’année dernière.

La mort de Trevor Laher est survenue deux mois avant le début de la randonnée de Stam et elle avait lu un premier récit de l’épisode. Après cinq mois sur le sentier, Stam et son partenaire avaient mis le gros de la randonnée derrière eux lorsqu’ils ont rencontré de la neige épaisse dans la chaîne des Cascades de Washington, à 30 milles de la fin du sentier à la frontière canadienne. Alors qu’elle se tenait dans une tempête de neige et réfléchissait à l’opportunité de continuer, l’histoire de Trevor lui vint à l’esprit. Elle et son partenaire ont décidé d’annuler leur randonnée et de rentrer chez eux.

«J’étais tellement dévasté», a déclaré Stam. «Une partie de moi pensait que je pourrais le faire si je me concentrais vraiment. Mais ensuite j’ai pensé, Trevor pensait probablement la même chose. Je savais que s’il avait eu une seconde chance, il aurait pris la décision que j’avais prise.

Le message de Doug Laher aux randonneurs de passage est simple: faites vos recherches, emportez le matériel approprié et sachez comment l’utiliser, lisez les conditions du sentier et soyez prêt à abandonner votre randonnée. Mais pour les randonneurs qui ont dans de nombreux cas rêvé du PCT pendant des années et réorganisé leur vie pour le trek, se détourner d’une rivière agitée ou d’une crête enneigée peut donner l’impression de se dégonfler.

«Parfois, les randonneurs ne savent pas où faire la distinction entre l’inconfort et le danger», a déclaré Stam.

Pourtant, Doug Laher a l’intention de continuer à tendre la main aux randonneurs. «J’ai trouvé mon nouveau but dans la vie», dit-il. «Si je peux influencer les décisions d’un randonneur pour être plus sûr, c’est une victoire.»

Gregory Thomas est le rédacteur en chef du style de vie et du plein air du San Francisco Chronicle. E-mail: gthomas@sfchronicle.com Twitter: @GregRThomas

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