Major Taylor Journal : Si les vélos m’ont sauvé la vie, alors les vélos peuvent sauver le monde

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Nommé en l’honneur de Marshall ‘Major’ Taylor, le premier champion cycliste noir du pays, et du 25th Infantry Bicycle Corps de l’armée américaine, une unité entièrement noire connue sous le nom de ‘Iron Riders’, le Major Taylor Iron Riders club de New York City est composé en grande partie de cavaliers noirs, latinos et américains d’origine asiatique. Ces coureurs ont éclairé les perspectives sur ce que signifie être une personne de couleur sur la scène cycliste américaine. Nous sommes honorés de partager leurs réflexions dans un série de colonnes régulières sur velonews.com dans les prochains mois.

Il y aura de nombreux moments qui définiront comment vous vivrez le reste de votre vie. Je suis reconnaissant que le cyclisme ait été à ce moment, encore et encore, pour moi.

Quand j’étais enfant, une rupture universitaire était la raison pour laquelle j’ai failli avoir des pensées suicidaires. Puis, le 30 juin 2019, après avoir mis fin à une relation de cinq ans, j’ai eu peur d’avoir à nouveau ces pensées.

Qu’est-ce que j’ai fait? Je suis sorti du lit et j’ai décidé de parcourir 100 miles par moi-même. De retour à la maison, je me sentais victorieux et mes problèmes semblaient plus gérables. Ce jour-là, j’ai accepté que la vie se compose de victoires et de défaites. Parfois, les pertes s’emparent de vos émotions. Chaque balade à vélo qui a mis mes limites à l’épreuve est devenue une victoire et une expérience qui m’a aidé à équilibrer ces luttes quotidiennes et à relever les défis de la vie.

Je dois mon bonheur et probablement ma vie à un simple vélo.

L’auteur profite d’un de ses grands manèges. Crédit photo : Daniel Kofi Morteh

Quelle que soit la façon dont vous voyez le cyclisme, faire du vélo est aussi une métaphore de la vie. Peu importe ce qui se passe dans la vie, comme pour le cyclisme, j’ai appris à continuer à pédaler pour avancer. J’ai aussi appris qu’il faut savoir quand aller fort, quand rouler en roue libre, et comment profiter de la balade. Plus important encore, j’ai appris à regarder en arrière, à apprécier et à être fier du chemin parcouru. C’est quelque chose qui m’a beaucoup aidé au fil des ans, et j’essaie de montrer aux gens la paix que procure le fait de parcourir de grandes distances à vélo.

Je m’appelle Daniel Kofi Morteh et je suis né et j’ai grandi à Jersey City, New Jersey. J’ai couru sur piste au lycée, mais je n’ai été initié au cyclisme que bien plus tard. J’ai obtenu mon diplôme universitaire en 2008 en tant que cinéaste en herbe. Il est difficile de s’y retrouver dans l’industrie, j’ai donc accepté un poste de travail d’ouverture chez Starbucks à Hoboken. Les transports en commun n’étaient pas disponibles, alors avec mon premier salaire, j’ai acheté un vélo de montagne. C’était le début de mon vélo et à ce jour, il reste mon principal moyen de transport. En 2013, j’ai pris un emploi dans un centre de fitness et je me suis retrouvé à suivre de nombreux cours de spin enseignés par le cycliste professionnel Sebaj Adele. J’en suis venu à admirer Sebaj qui a été mon mentor cycliste.

Morteh modélisant l’un des nouveaux kits MTIR Black Lives Matter. Crédit photo : Daniel Kofi Morteh

En 2015, le décès de mon père a eu un impact mental sur moi et j’avais besoin d’une distraction. J’ai acheté un vélo à une vitesse d’occasion pour 250 $ et j’ai fait le Five Boro Bike Tour. C’était étonnamment facile pour moi de terminer. J’ai trouvé les tournées revigorantes mais relaxantes; cette année-là, j’ai participé à autant d’événements cyclistes que possible, y compris le New York Century.

Le cyclisme est devenu ma thérapie. C’était de l’hédonisme pur et pur – une poursuite du plaisir. Lorsque vous faites du vélo, vos problèmes sont laissés pour compte. Vos factures, votre loyer ou vos problèmes relationnels semblent tous disparaître. Après chaque sortie, je parlais de l’expérience à mes collègues et j’ai finalement été convaincu d’obtenir ma certification de spin. En moins de trois mois, j’enseignais des cours de Spin. Cela m’a donné de l’argent supplémentaire et, plus important encore, j’ai apprécié ce que je faisais.

Pourtant, j’hésitais à faire de grandes randonnées en plein air. En 2015, j’ai accepté une invitation de Sebaj à participer à un événement de 80 milles au départ de Newark, dans le New Jersey. Quand nous sommes arrivés, j’ai été complètement stupéfait de voir plus de 100 hommes et femmes noirs ressembler à des super-héros. J’avais entendu parler des Major Taylor Iron Riders, mais je ne les ai jamais vus ensemble. Ma réponse immédiate à mon arrivée épuisée a été : « Quand est le prochain ? » Peu de temps après, je suis devenu membre du Major Taylor New Jersey et des Iron Riders.

L’auteur au sommet de Bear Mountain, au nord de New York. Crédit photo : Daniel Kofi Morteh

J’avais l’impression que le cyclisme me permettait de me libérer de mes limites perçues et me permettait d’explorer mes capacités physiques. Je suis devenu obsédé. Cette nouvelle confiance s’est répandue dans d’autres domaines de ma vie. Les questions qui avaient été problématiques sont devenues gérables. Sans équivoque, je crois que le cyclisme m’a aidé à sortir de la dépression contre laquelle je luttais secrètement.

Le cyclisme m’a donné des opportunités que je n’aurais jamais eues. J’ai enseigné le spin trois fois par semaine dans le cadre d’un programme pour personnes âgées à Jersey City. Je me suis impliqué dans les problèmes de transport alternatif et j’ai commencé à bâtir une carrière lucrative que j’aimais bien. Lorsque la pandémie a fermé les gymnases, j’ai commencé à parcourir plus de 200 kilomètres par semaine jusqu’à ce que je trouve un moyen de gagner ma vie. Un jour, je suis passé devant le magasin de vélos d’un ami ; la ligne faisait le tour du pâté de maisons. J’ai offert une journée d’aide et cette faveur s’est transformée en un emploi à temps plein. Quatre mois plus tard, j’ai reçu un appel de Grove Street/Giant Bicycles, l’un des meilleurs magasins de la région, et on m’a proposé un poste formidable. Depuis, j’ai rejoint le conseil d’administration de Bike JC et j’ai dirigé plusieurs randonnées jusqu’à Bear Mountain et Philadelphie.

Le cyclisme a été un exutoire social pendant la pandémie. D’innombrables personnes ont commencé à rouler comme alternative aux activités qui ne sont plus disponibles. À une époque où les activités étaient limitées, le vélo offrait un élément de normalité.

Le 14 juin 2020, mon ami Jeff et moi avons décidé d’aller à Philadelphie. Nous avons ouvert l’invitation et j’ai été surpris de voir 12 coureurs d’horizons et d’expériences variés désireux de participer. Une balade à vélo de 100 miles peut créer des amitiés durables qui peuvent transcender une pandémie mondiale et des troubles civils. Quand nous sommes entrés à Philadelphie, j’ai regardé mes compagnons et j’ai dit : « Wow, les vélos pourraient sauver le monde en ce moment ! »

Morteh dit que l’équitation est devenue pour lui un exutoire émotionnel. Crédit photo : Daniel Kofi Morteh

L’isolement est une torture pour un extraverti. À l’ère de la distanciation sociale, le vélo est une activité qui permet aux gens de se connecter tout en restant séparés. Le site Web BikesWillSaveTheWorld.com a été initié pour enregistrer les témoignages de cyclistes sur ce qu’ils ont gagné en roulant pendant la pandémie de COVID-19. La pandémie a inspiré l’une de mes partenaires cyclistes, Aliya Barnwell, à lancer Ride Upgrades, une organisation à but non lucratif qui initie les jeunes au cyclisme de compétition. Ride Upgrades est la raison pour laquelle la course d’anniversaire de Philadelphie de cette année est maintenant une collecte de fonds de 200 milles et de nuit. Le cyclisme a fourni des moyens de rester en bonne santé, physiquement et mentalement, et a même fourni quelques amis. Le cyclisme a même procuré de la joie, du bonheur et un sentiment de bien-être.

2020 sera surréaliste pour tout le monde, moi y compris. 2020 a mis fin à l’un des mandats présidentiels les plus controversés de l’histoire des États-Unis ; il a vu des troubles civils, BLM, la police tirer sur des citoyens et une pandémie mondiale qui a mis en danger mes moyens de subsistance, sinon ma vie. Tout au long de l’incertitude, le cyclisme a beaucoup offert à beaucoup et est devenu le noyau de presque tout ce qui est entré dans ma vie. Je me sens plus fort mentalement et physiquement que jamais. Et rouler simplement avec des amis a apporté la paix, la normalité, la bonne santé, la camaraderie, l’emploi et de bonnes vibrations en plus. Chaque jour, je croise des cyclistes sur la route. Il n’y a pas d’insécurité, de préjugés ou de colère sur leur visage, juste une apparence de paix et de sérénité. C’est si simple; « Les vélos sauveront le monde ».