Nous avons fait une randonnée avec des biologistes de la cigale pour que vous n’ayez pas à le faire – WIRED

D’une certaine distance, le tronc du gros érable semble enduit de feuilles brunes, ou peut-être d’un mauvais cas d’acné. Mais rapprochez-vous et les bosses forment une caravane de créatures vivantes, toutes faisant de leur mieux pour grimper en sécurité dans les branches au-dessus.

Ce sont des cigales qui viennent de sortir d’exil souterrain, accroupies depuis 17 ans, aspirant la sève des racines des arbres alors qu’elles mûrissaient un pied sous le sol. Aujourd’hui, c’est leur grand jour, leur «émergence», comme l’appellent les entomologistes. Après un printemps froid, la température du sol ici, dans la banlieue de Silver Spring, dans le Maryland, a atteint 64 degrés: allez-y. Le soleil est sorti et les nymphes juvéniles rampent hors de leurs trous, cherchent l’objet le plus haut le plus proche – un arbre, un buisson ou un meuble de patio – pour grimper. Ensuite, ils attendent que leurs corps deviennent plus forts et se durcissent dans les mini-Hulks du monde des insectes. En quelques heures, les cigales ont perdu leur carapace brune et sont passées de juvéniles à adultes. Leurs corps s’assombrissent, leurs yeux deviennent rouges injectés de sang, ils développent un ensemble d’ailes cuivrées puissantes et un désir de s’accoupler le plus rapidement possible.

Dans 15 États de l’Est, le même rituel est en cours. Des milliards de cigales émergent cette semaine de Brood X – une population de trois espèces distinctes (deux du genre Magicicada) qui émergent du sol en même temps. Il existe une douzaine de couvées de cigales de 17 ans et trois couvées de cigales de 13 ans dans l’est des États-Unis, chacune apparaissant à des années différentes. Mais Brood X (les entomologistes utilisent des chiffres romains) est parmi les plus grands et vit le plus près des grands centres de population, comme la région entre Washington, DC et New Jersey, et s’étend à l’ouest vers l’Ohio et l’Indiana.

Zoe Getman-Pickering, une chercheur postdoctoral à l’Université George Washington, fait partie des rares chercheurs sur les cigales qui profitent de l’émergence de six semaines pour obtenir le plus d’informations possible sur le style de vie étrange des insectes, leurs microbes intestinaux inhabituels et la façon dont le boom démographique massif se propage. dans les écosystèmes forestiers et suburbains de l’est. Vêtu d’un jean confortable et d’une chemise de randonnée kaki, et portant un presse-papiers et des jumelles, Getman-Pickering se promène dans une réserve naturelle locale à la recherche de milliers de cigales en train d’éclore.

Elle a une certaine empathie pour leurs luttes. Comme les humains après plus d’un an de Covid-19, eux aussi s’habituent à être à nouveau en public. «Après la pandémie, c’est une chose à laquelle beaucoup de gens peuvent s’identifier», dit Getman-Pickering. «Ils sortent à la lumière du soleil clignotant, tous un peu maladroits et maladroits, essayant de revenir dans le monde.

Elle prend un adulte qui vient d’émerger et vérifie son ventre pour voir s’il s’agit d’un homme ou d’une femme. Les femelles ont un «ovipositeur» pointu pour pondre des œufs; sinon, ils se ressemblent tous.

Getman-Pickering et Grace Soltis, étudiantes de premier cycle à l’Université du Maryland, ne s’intéressent pas seulement aux insectes, elles enregistrent également les types d’oiseaux qui se nourrissent de cette aubaine inattendue. «Ce que nous prévoyons, c’est qu’avec la sortie de toutes les cigales, il y aura une énorme quantité de nourriture facilement disponible pour les oiseaux», déclare Getman-Pickering. «Pourquoi faire tout ce travail pour trouver de minuscules chenilles alors que vous pouvez obtenir gratuitement des crevettes arboricoles à volonté?»

Elle dit que les populations d’oiseaux montent en flèche alors qu’elles passent de leurs proies normales de chenilles et autres petits insectes à ce nouveau buffet. Plus de nourriture pour les oiseaux signifie une meilleure chance de reproduction et, plus tard, plus de bébés oiseaux.

En effet, moins d’une heure après que les cigales aient commencé leur rampe sur le gros érable, une paire de pics duveteux, plusieurs moineaux arboricoles et un corbeau se précipitent et commencent à se régaler du smorgasbord. Et ce ne sont pas que des oiseaux, dit Getman-Pickering. «Chaque animal mange les cigales, y compris les rats et les chiens s’ils ne sont pas contrôlés», dit-elle. Les gens aussi.

Vidéo: Eric Niiler

Getman-Pickering passe chaque jour sur le terrain à collecter des données sur des sites de la banlieue du Maryland, une autre zone boisée plus rurale et un site témoin sans cigales près de la baie de Chesapeake. En comparant leurs populations d’oiseaux et de chenilles, elle espère esquisser des schémas écologiques qui pourraient subsister longtemps après les quelques semaines où les cigales seront là. «Lorsque les oiseaux cesseront de manger des chenilles», dit Getman-Pickering, «les populations de chenilles exploseront et feront potentiellement plus de dégâts aux arbres. Nous prévoyons également que la population de guêpes parasites augmentera. Ils mangent la chenille à l’envers, préservant les organes vitaux pour la fin.