Voyage – La ligne de bus la plus isolée du monde – BBC News

À l’extérieur de la fenêtre, la toundra glaciale s’étendait pour rejoindre l’horizon; vaste, sans arbres et troublant. J’étais le seul passager du service d’autobus le plus au nord de l’Amérique du Nord, le Dalton Highway Express, alors qu’il se frayait un chemin le long de la célèbre route de transport d’Alaska en direction de la colonie au nom inquiétant de Deadhorse, près de l’océan Arctique. Le seul autre voyageur, un Canadien laconique, avait débarqué plusieurs heures auparavant à un relais routier désolé appelé Coldfoot. Depuis lors, le chauffeur et moi avions conduit vers le nord devant le dernier terrain de camping de la route, sa dernière dépendance et son dernier arbre (une épinette à l’air désespérée avec un panneau «ne pas couper»). C’était comme si je vivais une forme extrême de distanciation sociale avant que Covid-19 ne le rende de rigueur.

S’étendant sur 414 miles de Livengood juste au nord de Fairbanks jusqu’au champ pétrolifère accidenté de Prudhoe Bay à Deadhorse, l’autoroute Dalton est la route d’interconnexion la plus au nord de l’Amérique. C’est aussi, sans doute, son plus dangereux. D’énormes camions de 18 roues occupent le centre de la voie non pavée; les tempêtes arctiques peuvent réduire la visibilité à pratiquement zéro; et le temps peut être mortellement froid. En 1971, Cat Prospect Camp, juste au sud de Coldfoot, a enregistré la température la plus basse jamais enregistrée aux États-Unis, une température effrayante de -80 ° F (-62 ° C).

La Dalton Highway a été construite en 1974 pour desservir le champ pétrolifère de Prudhoe Bay, le moteur économique de l’Alaska et le fournisseur de près de 85% du budget de l’État. À ses débuts, il s’agissait uniquement d’une route de transport pour les camions. Puis, en 1994, l’État a ouvert l’autoroute aux véhicules privés. Avec des mastodontes de 100000 lb qui tournent à plein régime sur du gravier meuble, ne vous attendez pas à une conduite facile.

«La conduite sur l’autoroute Dalton peut être extrême en été comme en hiver», a déclaré John Rapphahn, garde forestier et directeur de la Centre d’accueil interagences de l’Arctique à Coldfoot. «En été, les camions jettent de la poussière et les routes boueuses peuvent rendre les surfaces glissantes. L’hiver apporte des conditions glaciales et des avalanches. Avec seulement environ un quart de la route goudronnée, les automobilistes devraient être préparés à une crevaison ou deux.

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Les pannes peuvent être coûteuses. “Une fois, j’ai trouvé un couple coincé dans un fossé en hiver à -30F”, a raconté Rapphahn. «Je n’ai pas pu sortir leur véhicule, alors je les ai conduits au Yukon River Camp où ils ont appelé une dépanneuse. Cela leur a coûté environ 1 200 $.

Si vous conduisez, il vous recommande de vous équiper d’une radio. “Cela vaut la peine d’investir dans un CB portable réglé sur Channel 19. De cette manière, les camionneurs et les voitures pilotes qui approchent peuvent vous avertir d’une charge surdimensionnée lorsqu’ils vous voient sur la route. Vous aurez également l’avantage supplémentaire de pouvoir communiquer avec d’autres véhicules en cas de problème. “

Faute de voiture ou de radio, j’avais besoin d’aide pour atteindre Deadhorse via la terre ferme et réaliser mon ambition de traverser le cercle polaire arctique par voie terrestre. Atteler un élévateur avec un camion n’était pas une option, car les camions commerciaux ne sont pas autorisés à emmener des auto-stoppeurs sur le Dalton pour des raisons de responsabilité. Au lieu de cela, j’ai réservé un billet avec le service de bus le plus improbable des États-Unis.

le Dalton Highway Express a été lancé il y a plus de 20 ans pour répondre à une demande faible mais croissante de transport terrestre sur route.

«Nos clients viennent de partout, même si la majorité sont des voyageurs américains», a expliqué Kathy Hedges, coordinatrice du marketing de l’entreprise. “Certains recherchent un moyen de transport à bas prix pour se rendre à Deadhorse ou en revenir sur une route panoramique, tandis que d’autres essaient de se rendre à un bon point de départ pour faire une randonnée dans le Parc national des portes de l’Arctique ou prenez un canot sur le pont du fleuve Yukon. Un nombre croissant de voyageurs font du vélo dans un sens et recherchent un trajet dans l’autre sens. “

Entre début juin et fin août, la société propose un service aller-retour deux fois par semaine entre Fairbanks et Deadhorse, couvrant 500 miles accidentés en seulement 16 heures.

Peu de temps mais intrigué de découvrir ce qui promettait d’être l’un des trajets en bus les plus surréalistes au monde, j’ai réservé l’Express aller simple pour Deadhorse avec l’intention de rentrer. J’ai choisi le 21 juin comme date de départ. Avec la lumière du jour de 24 heures au nord du cercle polaire arctique, je voulais être témoin du soleil éthéré de minuit.

Avec peu de colonies le long du parcours de la route, le Dalton Highway Express n’opère pas de service de demande-arrêt spontané. Vous réservez à l’avance et organisez votre itinéraire. Certaines personnes aiment camper pendant la nuit et remonter à bord du bus au retour; d’autres prévoient des excursions de randonnée ambitieuses avec du matériel de survie à travers la nature sauvage sans sentier de l’Alaska.

“Nous aimons penser que nous sommes un service sur lequel les gens peuvent compter”, a déclaré Hedges. “Si les clients sont déposés un jour et font une réservation pour être pris en charge, ils peuvent compter sur nous pour eux.”

En tant que visiteur des basses latitudes, j’avais l’impression de transiter dans un nouvel univers étrange

La fiabilité est essentielle. Le Dalton est une route extrêmement solitaire. Il n’y a pas de services médicaux, peu de couverture de téléphonie mobile et seulement deux colonies de piqûres d’épingle en route: Coldfoot (population: 10) et la communauté de chasse de subsistance de Wiseman (population: 14).

Avec le bus, je me sentais entre de bonnes mains. Les chauffeurs de l’entreprise sont expérimentés et soumis à une formation professionnelle en interne. «Habituellement, les gens ont des problèmes sur l’autoroute, soit parce que leur véhicule n’est pas destiné à rouler sur des routes de gravier, soit parce qu’ils ne sont pas eux-mêmes préparés», a révélé Hedges. «Ils vont trop vite pour les conditions ou prennent de mauvaises décisions en matière de virage et de placement de voie.

Quittant Fairbanks rapidement à 06h00, notre fourgon Ford Econoline durable passa devant des épinettes grêles et des bouleaux à papier jusqu’au début de la route à Livengood. Avec juste moi et le Canadien à bord, il y avait beaucoup d’espace. Huit heures plus tard, après avoir traversé le puissant fleuve Yukon et le cercle polaire arctique, nous avons pris un déjeuner rapide au Trucker’s Café à Coldfoot, les derniers rafraîchissements sur 240 milles et le point de débarquement de mon compagnon de route.

Au-delà de Coldfoot, le Dalton a escaladé la chaîne isolée de Brooks avant de monter le col Atigun de 4739 pieds et de descendre sur l’étrange North Slope, l’un des tronçons de route les plus isolés de la planète. Le paysage – de vastes écosystèmes intacts à peine touchés par les humains – ne ressemblait à rien de ce que j’avais jamais vu. Les montagnes en forme de couperet ont été lentement remplacées par une toundra stérile de lacs peu profonds, de monticules de gel et de polygones de calage de glace sculptés par les conditions météorologiques extrêmes de l’Arctique. En tant que visiteur des basses latitudes, j’avais l’impression de transiter dans un nouvel univers étrange. Même le chauffeur de bus a semblé silencieusement impressionné alors qu’il négociait habilement les pentes raides et les virages serrés.

“Qu’est-ce qui n’est pas un point culminant sur l’autoroute Dalton?” Hedges a accepté, reconnaissant l’attrait unique de la route, même pour les habitués aguerris. «En voyageant même une fois par semaine, nos chauffeurs remarquent les différences. Il semble que du jour au lendemain, il y ait des changements. C’est incroyable ce que la lumière du jour de 24 heures fera pour la végétation.»

Au sud, des peupliers faux-trembles, des bouleaux et des épinettes sont entrecoupés de prairies de linaigrette et de carex. Plus au nord, la monotonie plate de la toundra est interrompue par les saules, le lichen du renne, la pédiculaire rose et l’anémone bleue. La faune est légion et variée. Les orignaux, les lynx, les castors, les loups et les grizzlis habitent les régions boréales et montagneuses, tandis que sur le sombre versant nord, des bœufs musqués et des caribous peuvent être vus par le troupeau. Ironiquement, ma rencontre la plus mémorable avec la «faune» s’est produite lorsque nous avons fait un arrêt photo obligatoire au cercle polaire arctique et qu’un essaim de moustiques m’a littéralement mangé pour le déjeuner.

La seule constante sur la route est le pipeline Trans-Alaska. Transporté au-dessus du sol dans ces hautes latitudes nordiques en raison du pergélisol, le pipeline pompe près de 500 000 barils de pétrole par jour. À l’approche de Deadhorse, avec 500 miles de toundra vide s’étendant de chaque côté de la route, c’était l’une des rares caractéristiques visibles, à part les pingos (collines creusées par la glace) et les bœufs musqués.

Même si je n’avais joué aucun rôle dans la conduite ou la navigation, atteindre Deadhorse après 16 heures de cailloux et de boue à moitié gelée donnait l’impression de franchir la ligne d’arrivée du Dakar. Je voulais donner au pilote un trophée ainsi qu’un pourboire.

Blotti à huit miles au sud de l’océan Arctique, le camp pétrolier terne et utilitaire de Prudhoe Bay ressemblait à un décor de cinéma dystopique. Avec des vents brutaux traversant les plaines côtières, arriver ici était plus une question de voyage que de destination.

J’avais réservé une chambre au Prudhoe Bay Hotel, un camp de travail industriel avec de la nourriture à la cantine 24h / 24 et 7j / 7, une interdiction de boire de l’alcool et une pancarte sur la porte qui disait: “Tout le monde doit enlever ses bottes”. Plein de travailleurs du pétrole au visage roux comptant les jours avant leurs prochaines vacances (et leur boisson), cela faisait partie intégrante de l’expérience de Dalton Highway.

Après un sandwich de fête, je suis sorti pour une promenade nocturne. Il était minuit et encore léger. De l’autre côté d’un lac, à moitié caché derrière des nuages ​​bas, le soleil de minuit a fait de son mieux pour émettre un rayonnement faible et dérisoire. J’avais atteint le sommet du continent, dernier arrêt de la ligne pour le seul moyen de transport terrestre régulier du Dalton. Pendant un jour au moins, j’ai pu profiter de l’honneur unique d’être le passager d’autobus le plus au nord des Amériques.

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